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なぜ肌はこんなに敏感?

多くの女性が、いつまでも美しい肌であり続けたいと望んでいます。なかでも、どの年齢にも関わらず気になるのが顔周りの「肌」です。しかし肌(医学的には皮膚)は、顔だけでなく首や足先まですべてがつながっており、体重の6~7%をも占めるともいわれています。実は肌は、胃や腸、そして脳よりもはるかに大きい、ヒトが持つ最大の臓器(器官)なのです。ヒト一人分の皮膚をつなぎ合わせると、その面積は畳1畳分ほどの広さになります。この最大の臓器。一番の特徴として挙げられるのが、外部からの刺激に非常に敏感であるということです。

手や顔だけでなく、体を覆う皮膚全体が触れたものの感触や温度などを非常に繊細に感じ取ります。どうして肌はこんなにも敏感なのでしょうか。それは肌が自分自身を外界からのストレスから守る、最も重要な存在だからです。哲学的に表現するならば「肌は自分と外部との境」、つまり「自他を分ける境界線」なのです。恐怖や不安を感じると両手を握りしめたり、胸に手を当ててみたり、両腕を自分で抱きかかえたりする人が多くいます。これは自分で自分の肌に触れて、肌の柔らかさや温かさをチェックし、安心するための行為です。

友人や恋人とお化け屋敷に入ったときに、思わず抱き合ったり、相手の手を握りたくなったりすると思います。自分では処理できない激しい恐怖を感じたときには、私たちは誰かの肌に触れて温もりを感じ、自分が一人でないことを確認し、孤独ではない、危険ではないと安心したくなるのです。肌は自分以外のものに触れることで、どんな物体であるか判断する、目や耳、口と同じような感覚器でもあります。脳の神経と密接につながっていて、肌が触れて感じた情報を脳に伝達して、近づくべきか離れるべきかを即座に判断しているのです。

肌が触れて気持ちいいと感じれば、もっと触ろうと動きますし、痛みや熱などの危険な刺激を感じれば、それ以上触らないように脳が指令を出します。一般的にフワフワした犬や猫の触り心地はとても気持ちがいいものですが、毒があり噛み付かれたら命の危険にさらされるへビの感触は不快に感じます。このように肌には自分を外敵から守るために、危険を察知する能力があるのです。